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Por Macarena Iturralde
Foto Jonathan Green

Pepinos de mar: otra especie en peligro

El pepino de mar en su hábitat natural cerca de una estrella de mar.

Los pepinos de mar son equinodermos, panei es de las estrellas y de los erizos de mar. Se trata de organismos de vida sedentaria e viven en fondos marinos, rocosos o aresos, o en acantilados submarinos en cavidades o cuevas pequeñas. Son animales filtradores, es decir que se alimentan de todas las pequeñas partículas que flotan en el agua. Algunas especies también comen ascidias coloniales, pequeños invertebrados marinos de formas y colores muy particulares. En general son importantes en el ecosistema marino porque hacen las veces de aspiradoras que limpian las aguas de detritos.

En Galápagos y la Costa de Ecuador existen aproximadamente 14 especies de pepinos de mar, de los cuales solo Isostichopus fuscus o pepino café tiene valor comercial. Su explotación, en las costas del Ecuador continental, se inició en 1986. pero para 1992 la sobreexplotación sobrepasó los límites y las poblaciones de estos pepinos en aguas continentales se redujeron a pocos individuos dispersos y alejados unos de otros.

La pesca o captura de pepino de mar en Galápagos se inició en 1991. Los comerciantes, muchos de ellos de origen asiiico, llegaron al Archipiélago en busca del pepino café debido a que en el amtine estaba muy escaso. Fueron ellos quieis enseñaron a los pescadores locales el modo de captura y procesamiento. Deb a que ofrecían pagar en dólares más dineso de k que los pescadores recibían por pa blanca, muchos de ellos dejaron su tivl tradicional para dedicarse a la capIia de pepino de mar, poniendo en peligro no so las poblaciones de pepinos café, sino tambiñen la integridad ecológica de algunas islas como Fernandina.

Desde la década de los noventa, la pesca de pepino de mar se ha convenido en uno de los principales problemas en el manejo del Parque Nacional Galápagos El alto precio que se paga por ellos en el mercado de Asia Oriental ha hecho que un gran número de pobladores se beneficie directa o indirectamente de dicha pesca, causando problemas de tipo social y ecológico en el Archipiélago.

El principal importador de pepino de mar es Taiwan, seguido por Hong Kong y Singapur. Estos prefieren comprar el pepino seco y salado, al contrario de Japón y Corea del Sur que prefieren el producto congelado porque les gusta comerlo crudo.

Hay quienes le atribuyen características afrodisíacas, pero la verdad es que este pequeño animal es utilizado principalmente en la cocina de lujo o gourmet. En Taiwan se lo sirve como banquete en ocasiones muy importantes. En algunos países orientales también lo utilizan por sus características medicinales. Aparentemente, algunas especies tienen bioactivos químicos que se utilizan como desinflamatorios, analgésicos y cicatrizantes.

El valor comercial de las diferentes especies de pepino de mar varía de acuerdo a su apariencia exterior y textura. Hay especies que se encuentran en la costa occidental del Pacífico que cuestan hasta US$ 260 el kilo. El pepino café podría ser catalogado como de calidad intermedia.

Isostichopus fuscus ocupa un espacio fundamental en el ecosistema marino de arrecife. Su desaparición de hecho afectaría a otras especies como el caso de las ascidias coloniales, de las cuales se alimenta; provocando una sobrepoblación de éstas, lo que desplazaría a otras especies más débiles.

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